Meri niin suuri on musiikkiteatteriesitys, joka tehdään Suomen Kansallisteatterissa sekä Beninissä, Länsi-Afrikassa, yhdessä kahden kulttuurikeskuksen kanssa. Suomen ensi-iltansa se saa Kansallisteatterin Omapohjassa 17. tammikuuta.

Todellisiin tapahtumiin perustuva tarina Madlenasta on ainutlaatuinen ja tiettävästi vanhin orjanaisen elämästä dokumentoitu tarina – vastaavaa ajankuvausta orjakaupasta ja elämästä meren toisella puolella ei tästä näkökulmasta ole säilynyt. Madlena vietiin Popon kylästä Beninistä 1700-luvulla Karibialle, St. Thomasin saarelle, joka kuului siihen aikaan Tanskalle. Erinäisten tapahtumien seurauksena Madlena sai mahdollisuuden kirjoittaa tarinansa Tanskan kuningattarelle Sophie Magdalenalle. Hän signeerasi kirjeen nimellä “Madlena Poposta, Afrikasta”. Alkuperäinen kirje on säilynyt Tanskan Kansallismuseossa, ja tapahtumat on dokumentoitu tanskalaisen historioitsijan Louise Sebron väitöskirjassa “Mellem afrikaner og kreol – Etnisk identitet og social navigation in Dansk Vestindien 1730–1770” (Lundin Yliopisto, 2010).

Nyt Madlenan tarina jatkaa matkaansa Beninin kautta Suomeen näytelmän muodossa. Vaikka Meri niin suuri kulkee tämän vuosisatojen takaisen tarinan kautta, se kertoo samalla muista Madlenan kaltaisista myös nykyaikana.

Ensimmäinen versio toteutettiin Beninissä. Esityksen kantaesitys pidettiin Villa Karossa, Grand-Popon kylässä 2.11.2017. Toinen esitys oli Ouidahissa. Beninin esitykset toteutettiin yhteistyössä kahden kulttuurikeskuksen, Villa Karo (Grand-Popo) ja CIAMO (Ouidah) kanssa. Toisessa versiossa, ns. mopoversiossa, näytelmä vietiin paikallisiin kyliin, joihin ei ole kunnon tietä eikä sähköjä.

Kolmas versio tehdään yhteistyössä Suomen Kansallisteatterin kanssa. Musiikkiteatteriesitys pohjaa beniniläiseen versioon suomalais-eurooppalaisen näkökulman antamin avuin. Nykyisessä maailmantilanteessa tällaisten yhteistyöprojektien rakentaminen ja siten historian tuominen arvoiseensa valoon on merkityksellistä ja jopa välttämätöntä.

Kansallisteatterin Omapohjassa nähtävissä versiossa tarinan kertoo griootti-laulajan tapaan Madlenan poika Domingo, jota esittää muusikko Noel Saizonou. Madlenan roolia esittää laulajatar Juliette Sossou ja Madlenan miestä Djackia Serge Gbeha. Yhdessä beniniläisten kanssa lavalla nähdään suomalaisnäyttelijä Mari Lehtonen sekä muusikot Petri Kautto ja Kari Ikonen. Näytelmä toteutetaan suomeksi ja ranskaksi, mutta siinä kuullaan otteita minan, fonin ja gunin kielisistä lauluista. Ranskankielisen käännöksen on tehnyt Miikka Pörsti.

Teatteriesitysten ohjaajana ja dramaturgina toimii Laura Jäntti, jonka viimeisin ohjaustyö on Kansallisteatterin juhlanäytelmä Koivu ja Tähti (2017). Esitykset on käsikirjoittanut Matti-Juhani Karila, joka tv­toimittajana ja käsikirjoittajana on tehnyt dokumenttiohjelmia Afrikasta yli 30 vuoden ajan. Musiikista vastaa Noel Saizonou ja Trio Toffa -yhtye.